¿Es Plutón un planeta?

Descubierto el 18 de febrero de 1930 por el astrónomo Clyde Tombaugh, Plutón se convirtió en lo que parecía el noveno planeta del Sistema Solar. Su historia comenzó en 1905, año en que Albert Einstein publicó su Teoría de la Relatividad.

Por entonces, se había observado una anomalía en la órbita de Urano, algo que podía ser el indicio de que más allá había un planeta enorme que tiraba de él. Así que solo faltaba buscarlo.

Descubrimiento

Clyde Tombaugh estaba inmerso en la que probablemente fuera una de las tareas más tediosas para un astrónomo. Tenía que buscar un nuevo planeta en el Sistema Solar, pero debía hacerlo de una forma bastante artesanal: a ojo. Cuando el Observatorio Lowell (Estados Unidos) anunció el hallazgo, los buzones se llenaron de cartas con las sugerencias para nombrar al nuevo habitante del Sistema Solar.

En concreto, tenía que comparar fotografías del cielo nocturno tomadas con varios días de separación para tratar de averiguar si alguno de los puntos luminosos se había movido. Dado que las estrellas están muy lejos, no se mueven con el paso de los días. Pero no pasa lo mismo con los planetas, que están mucho más cerca de la Tierra. Por eso, si un punto luminoso se mueve puede ser un planeta.

Después de meses de duro trabajo, el 18 de febrero de 1930 astrónomo Tombaugh halló el que parecía ser el noveno planeta en el Sistema Solar. Se rechazó llamarlo Cronos, Zyxmal o Minerva, entre otras muchas propuestas. Al final ganó la propuesta que hizo una niña británica de 11 años aficionada a la mitología clásica, Venetia Burney, que quiso nombrar al planeta en honor al dios romano del inframundo. Y así nació Plutón. Curiosamente, pocos meses después de aquello Mickey Mouse se hizo amigo del perro Pluto (Plutón en inglés). Y en 1941 un nuevo elemento químico recibió el nombre de plutonio, antes de saltar por los aires con la primera bomba atómica.

Aquel nombre recordaba por una parte que este nuevo mundo era muy lejano y estaba en un lugar tan oscuro y frío como el inframundo. Y por otra, las letras «P» y «L» de Plutón hacían honor a Percival Lowell, un millonario de Boston aficionado a la astronomía que inició la búsqueda de este noveno planeta. Y que, por cierto, fundó el Observatorio Lowell que descubrió Plutón.

¿Es o no es un planeta?

Antes de responder esta pregunta observa el siguiente video de su superficie.

Desde educación básica, en las clases sobre el sistema solar, se les ha enseñado a niños y niñas que existen nueve planetas en nuestra galaxia: Mercurio, Venus, Tierra, Marte, Júpiter, Saturno, Urano, Neptuno y Plutón. Sin embargo, esto cambió en 2006, cuando la Unión Astronómica Internacional (IAU por sus siglas en inglés) re clasificó a Plutón como planeta enano retirándole su estatus de planeta.

¿Cuál es la diferencia entre un planeta y un planeta enano?

Un planeta enano y un planeta son prácticamente iguales, pero la diferencia entre uno y otro, de acuerdo a la Unión Astronómica Internacional, es que un planeta enano no tiene dominancia orbital y comparte el espacio con otros cuerpos celestes; sin embargo, aunque esta definición es aceptada, los astrónomos todavía se encuentran discutiendo este término.

Superficie de plutón

La superficie de Plutón es una mezcla de nitrógeno, metano y monóxido de carbono congelado. superficie-de-pluton.jpg.imgw.1280.1280Plutón no tiene dominancia orbital, su disco planetesimal se mueve más allá de la órbita de Neptuno, en una zona llamada Cinturón de Kuiper ubicada a unos 30 ó 50 unidades astronómicas del Sol poblada de cuerpos congelados que quedaron de la formación del sistema solar.

La dominancia orbital es uno de los tres criterios bajo los cuales un cuerpo celeste es considerado un planeta del sistema solar. Estos criterios fueron adoptados por la Unión Astronómica Internacional (UAI) en 2006 cuando se acordó crear una definición de planeta oficial. Según este criterio se concluye que Plutón no es un planeta, es un planta enano. (Foto: JHUAPL, SwRI).

Los pequeños compañeros de Plutón

Así como Plutón, existen otros planetas enanos en el sistema solar que no cumplían con la nueva definición propuesta por la Unión Astronómica Internacional de planeta: Haumea, Sedna, Makemake, Eris y Ceres. Todos estos planetas enanos fueron descubiertos en el siglo XXI, a excepción de Ceres, que fue descubierto en el siglo XIX por Giuseppe Piazzi desde un observatorio en Palermo, Italia.

Ceres es el objeto astronómico más grande del Cinturón de Asteroides, una región de espacio entre las órbitas de Marte y Júpiter y es el único planeta enano cuya trayectoria se encuentra dentro de la órbita de Neptuno.

Fuentes:

  • http://www.ngenespanol.com
  • http://www.astromia.com/
  • http://www.abc.es/ciencia/
  • https://es.wikipedia.org/

Recursos